¿Será el el Li-Fi el posible sucesor del Wi-Fi?

¿Será el el Li-Fi el posible sucesor del Wi-Fi?

Rafa Laguna

30-03-2016

La tecnología Wi-Fi está presente en casi todas las casas en las que haya un dispositivo con capacidad de conectarse a internet. Este sistema de comunicaciones permite interconectar dispositivos de manera inalámbrica y acceder a contenidos que se encuentren en la red. Sin embargo, tiene limitaciones: escasa velocidad, inconsistencia, alto consumo energético, instalaciones de alto coste, etc.

En el año 2011, el ingeniero Harald Hass presentó en una conferencia TED una nueva tecnología destinada a mejorar las comunicaciones inalámbricas: Li-Fi.

¿Qué es el Li-Fi?

Li-Fi (o Light Fidelity) es un sistema de comunicación inalámbrica que utiliza la luz visible para transmitir datos, a diferencia de otras tecnologías que utilizan radiofrecuencias. Es unas 100 veces más rápido que las tecnologías Wi-Fi, llegando a alcanzar los 224 Gbps (Gigabits por segundo).

Esta tecnología permite utilizar tanto la luz visible, la ultravioleta y la infrarroja. Los datos se transmiten mediante cambios de estado, apagado o encendido, siendo tan alta la velocidad de los cambios que para el ojo humano siempre ve encendida la fuente de luz: los bits 0 apagan la luz, y los bit 1 la encienden.

Actualmente las bombillas LED son muy comunes y podrían llegarse a utilizar como un medio de transmisión que podría alcanzar los 10Gbps. Esto significa que habría 10 millones de cambios de estado por segundo (la luz se encendería y apagaría a intervalos irregulares 10 millones de veces por segundo).

Al no utilizar radiofrecuencias puede utilizarse en lugares en los que las comunicaciones inalámbricas habituales no están permitidas, como aviones u hospitales.

¿Qué se necesita para utilizarlo?

Utilizar esta tecnología es más económico y sencillo que Wi-Fi. Sólo es requerida una lámpara LED, un modulador de señal (que será el que se encargue de convertir los datos en “apagado y encendido”) y un receptor que capture los cambios en la luz.

Para que la conexión sea completa, necesitamos al menos dos juegos de componentes (para poder enviar y recibir). En 2017 empezarán a salir los primeros dispositivos con este sistema integrado para poderse incorporar a redes Li-Fi domésticas.

Los componentes son tan sencillos, que el coste final para el usuario se reduce mucho y el ahorro de energía puede llegar a ser muy alto. Podemos aprovechar instalaciones en las que ya hay lámparas LED para crear una red  Light Fidelity. Únicamente debemos acoplar un modulador conectado a la red a cada bombilla que queramos que forme parte de la red.

Hospitales, colegios, oficinas, etc. se verán enormemente beneficiados de esta tecnología.

¿Me puedo conectar a Internet con Li-Fi?

Podemos realizar todas las acciones que realizamos hoy en día, a una velocidad superior. Internet es un servicio que nos ofrece un operador y que se envía a través de un dispositivo (router/modem). Si conectamos este dispositivo router que tenga un modulador, tendremos acceso a sus servicios.

¿Todo son ventajas?

Realmente no. Aunque solventa muchos problemas de las conexiones modernas, este sistema light fidelity no sirve para todo el mundo.

La luz no traspasa objetos, por lo que si hay algún elemento entre el emisor y el receptor, la señal se corta. Esto no ocurre con las señales electromagnéticas, como el Wi-Fi, que pueden pasar a través de objetos (aunque los objetos metálicos como las vigas, electrodomésticos y los espejos puedan interferir en la señal).

Las luces LED no son muy potentes, por lo que estamos limitados a distancias cortas (menos de 10 metros). A diferencia del Wi-Fi, en lugar de decaer gradualmente la calidad de la señal, puede llegar a cortarse la conexión cuando no llega suficiente luz al receptor.

Al necesitar que la luz esté encendida continuamente, puede suponer el aumento del gasto eléctrico allí donde no lo había aunque se vería altamente compensado por el ahorro que supone sobre los dispositivos Wi-Fi.

También hay que tener en cuenta la contaminación lumínica: las ciudades son grandes condensaciones de luz, y si todas las oficinas y centros tienen permanentemente las luces encendidas (cosa que ocurre actualmente en mayor o menor medida), podríamos aumentar la cantidad de luz emitida. Sin embargo, esto no es perjudicial para el medio ambiente de manera directa, por lo que el ahorro de energía podría beneficiar más que perjudicar, a medio plazo, a nivel ecológico.

¿Veremos Li-Fi como algo común?

El light fidelity será un complemento al Wi-Fi, pero no un substituto total. En muchos lugares no es posible tener una o varias bombillas para cubrir todos los puntos.

Sin embargo, Philips ya está empezando a comercializar moduladores y bombillas con moduladores integrados. Algunas empresas tienen planes para producir smartphones y tablets con esta tecnología durante 2017.

Posiblemente las primeras instalaciones que veamos sean en aviones y hospitales antes que se convierta algo de uso común en oficinas y hogares.

Se ha demostrado que placas solares comunes con un modulador pueden recibir datos. Esto permitiría crear grandes receptores urbanos. Farolas emitiendo a bastantes metros de distancia incluso con niebla.

Ciudades enteras permitirán conectarse a sus habitantes con muy poca inversión. Pueblos del tercer mundo podrían llegar a conectarse a la red de redes por primera vez mediante esta tecnología, gracias a que, en lugar de tener un emisor de Wi-Fi en cada casa, las calles aprovechen sus instalaciones de farolas y luces para ofrecer el servicio de manera gratuita.

Li-Fi tiene sus limitaciones. Limitaciones importantes. Pero las vías que abre a la comunicación global son tan grandes que no pasará desapercibida. Puede que tarde bastante en implantarse de manera común. Puede  que incluso en lugares donde Wi-Fi ha tenido una gran penetración, tarde bastante más en llegar.

No obstante, el interés en esta tecnología radica en que es un sistema de comunicación eficiente, rápido y ecológico que utiliza un medio que siempre ha estado ahí y que conocemos bien: la luz.

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Rafa Laguna

Informática y Tic